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A batata é uma das principais culturas alimentares mais versáteis do mundo e a procura nunca diminui. Batatas fritas, batatas fritas e batatas de mesa são um alimento básico na maioria das famílias. Com o valor anual da produção de batata na América do Norte a ultrapassar os 4,5 mil milhões de dólares e a gerar mais de 100 mil milhões de dólares para a economia, não é de admirar que os agricultores estejam a dar prioridade à implementação de soluções de inspecção para salvaguardar as suas reputações e meios de subsistência.

Os armazéns da Ilha do Prínce Edward parecem muito diferentes do que eram há 10 anos. Muitos agricultores desta região introduziram sistemas de inspeção de matérias-primas como precaução adicional de segurança. Com 89.000 acres de terra que representam 25% da produção de batata do Canadá, garantir que as suas colheitas estão livres de contaminantes metálicos é essencial para estas quintas prósperas.

A introdução deste nível de escrutínio não é infundada. Em Outubro de 2014, os processadores de batata sofreram um sério golpe na indústria – a adulteração de produtos. Agulhas foram descobertas em batatas PEI, resultando em um recall nacional de quase um milhão de libras de produtos. Apesar deste revés, as operações comerciais foram retomadas. Na colheita seguinte começaram a aparecer mais agulhas em outras fazendas.

“Há vários anos, agulhas de aço e outros objetos metálicos pontiagudos foram detectados em batatas da Ilha do Príncipe Eduardo (PEI) em fábricas de processamento e em sacos vendidos em todo o Canadá Atlântico. Embora não houvesse objetos estranhos nos produtos dos nossos clientes, eles estavam empenhados em evitar que tal incidente ocorresse na sua própria fábrica e em tranquilizar a sua extensa base de fornecedores. Isso levou ao investimento de três robustos detectores de metais de tamanho industrial da Fortress Technology, cada um inspecionando 140.000 libras de batatas a cada hora”, explica o gerente regional de vendas da Fortress Technology e especialista em segurança alimentar, Eric Garr.

ISTO NÃO É UM TESTE!

Hoje em dia, a segurança alimentar é impulsionada pelos retalhistas e pela legislação e, mais notavelmente, pela prolífica consciencialização dos consumidores. A probabilidade de uma empresa se tornar viral nas redes sociais por contaminação de alimentos é a mais alta de todos os tempos. “Esse tipo de dano à marca pode literalmente destruir um negócio da noite para o dia”, alerta Eric.

Por exemplo, sem inspeção a montante, uma batata contendo uma agulha poderia, sem saber, ser cortada em fatias finas em batatas fritas. Os fragmentos de metal subsequentes podem ser muito pequenos para serem detectados até mesmo pelos sistemas de inspeção de metais mais sensíveis.

E não são apenas agulhas. Uma lata de refrigerante descartada casualmente em um campo de cultivo, porcas e parafusos de máquinas ou uma cerca de arame derrubada durante uma tempestade podem ser transformados nos menores fragmentos de metal por colheitadeiras poderosas. Estes podem facilmente dispersar e incorporar contaminantes nas culturas.

Abordando diretamente esses medos, a Fortress Technology projetou e fabricou um sistema personalizado de detecção de metais Phantom. Três sistemas de detecção deslizante de batata a granel de tamanho industrial foram rapidamente instalados pela Fortress em um importante processador de colheitas da Costa Leste para lidar com batatas soltas e rolantes. Até hoje, continuam a desempenhar um papel importante na garantia de padrões elevados em toda a cadeia de abastecimento de batata e fornecem uma garantia valiosa aos grandes retalhistas.

MAQUINÁRIO QUE FUNCIONA

Ao criar o design robusto, a Fortress estava ciente de que as batatas possuem vários atributos do produto que podem afetar a precisão dos detectores de metal. Eric explica: “As batatas normalmente são lavadas e molhadas. Eles não são super limpos nem secos e vêm em todos os tamanhos diferentes.” Esses fatores podem afetar a capacidade de um detector de metais de distinguir entre as batatas e quaisquer contaminantes metálicos introduzidos, levando a sinais falsos e, consequentemente, ao desperdício de produtos.

Para garantir que as batatas funcionassem com o mais alto nível de desempenho, a Fortress projetou uma bobina especial VLF (frequência muito baixa). Isto permite que todas as batatas apareçam como produtos secos na máquina, ignorando essencialmente o efeito do produto causado pela terra, areia e humidade.

Outro recurso essencial projetado para ambientes de produção severos e rigorosos é o invólucro robusto BSH. Isso ajuda a fornecer melhor estabilidade e desempenho do detector de metais quando as batatas roladas colidem com as laterais do sistema à medida que são canalizadas pelo transportador.

O efeito de orientação, especialmente ao tentar detectar agulhas longas e finas, foi outro desafio adicional que o Fortress teve que resolver ao projetar o sistema. Na maioria das vezes, esses contaminantes ficam embutidos na batata ou na raiz do vegetal. A detecção de quaisquer fragmentos dependerá inteiramente da direção em que uma batata saltitante está passando pelo detector de metais. Numa orientação, o sinal para a agulha pode ser enorme. Mas se for girada 90 graus, a agulha poderá passar pelo campo eletromagnético do detector de metais sem ser detectada, com pouca ou nenhuma perturbação.

Para combater isso, a Fortress projetou o detector de metais sem o sistema tradicional de cinto. Em vez disso, optaram por um sistema rolante, reconhecendo que ele fornece um sinal mais forte do que objetos estagnados. “As batatas passam pelo detector de metais para limitar a chance de uma agulha falhar na detecção devido ao efeito de orientação”, expande Eric. A técnica funcionou notavelmente bem em todos os casos de teste, com a unidade de detecção de metais Phantom personalizada relatando falsos positivos mínimos e precisão e sensibilidade de detecção de metais superiores.

SEM CINTO, SEM PROBLEMA

A Consideração especial também foi dada ao tratar de rejeitos e espaço de armazenamento. Para o produtor canadense de batata, era necessário um sistema de rejeição que se alinhasse com outros recursos robustos de design. Eric continua: “Era um espaço apertado, com produtos sendo lançados rapidamente. Não conseguimos explicar a localização das batatas enquanto elas passavam pelos detectores de metal em alta velocidade.

A vantagem do design roll-through era que não havia correia. Em última análise, permitiu-nos introduzir uma aba que significava que qualquer produto contaminado seria expelido para a área de rejeição abaixo.” Um transportador simples com base deslizante UHMW de baixa manutenção foi integrado aos sistemas de limpeza e classificação existentes dos agricultores, resultando em uma solução otimizada e econômica.

GARANTIA DO CAMPO AO PRATO

É cada vez mais claro que a tarefa de controlo da contaminação já não está reservada aos processadores de alimentos; ele se estende até a cadeia de suprimentos. Com a Lei de Modernização da Segurança Alimentar (FSMA) a mudar o foco da análise dos perigos para a sua prevenção, a deteção de contaminantes desde o campo até ao prato é essencial para garantir novos negócios e garantir a entrega de produtos seguros para o consumidor.

A segurança no sector alimentar em rápida evolução coloca agora grande ênfase na responsabilidade partilhada, observa Eric. A inspeção a montante, após a colheita e antes do processamento, é agora amplamente considerada como a melhor prática.

Globalmente, os agricultores enfrentam múltiplos desafios todos os anos, desde inundações e secas até colheitas fracas, custos flutuantes de energia e danos nas colheitas. “Embora a adulteração de produtos seja extremamente rara, na última década a Fortress observou um grande aumento nas consultas de produtores de raízes e batatas e processadores a granel por sistemas robustos de detecção de metais em transportadores e gravidade. Isso pode ajudar a evitar que futuros eventos de adulteração e contaminação causem danos potencialmente catastróficos à reputação da marca”, finaliza Eric.

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